Grupa dawnych przodków homo sapiens pozostawiła swoje ślady w drobnym piasku afrykańskiej sawanny blisko 1,5 mln lat temu. Dzięki badaniom przeprowadzonym przez amerykańskich naukowców wiemy już, że ci praludzie poruszali się tak jak my, a ich stopy były identycznie zbudowane jak nasze. Wnioski płynące z ponaddwuletnich prac terenowych publikuje magazyn „Science".

Nad jezioro Turkana w północnej Kenii ciągną rzesze antropologów szukających odpowiedzi na setki pytań związanych z początkami naszego gatunku. To tam 25 lat temu znaleziono liczące 1,5 mln lat szczątki osobnika zwanego „chłopcem znad jeziora Turkana", pierwszy niemal kompletny szkielet homo ergaster (według innej klasyfikacji – homo erectus). Było to jedno z najważniejszych odkryć w badaniach nad ewolucją człowieka. Szkieletowi brakowało jedynie kości dłoni i stóp.

Najnowsze badania prowadzone na wschodnim brzegu jeziora Turkana przez prof. Johna W.K. Harrisa z Rutgers University w New Jersey doskonale uzupełniają te braki. Odciski stóp naszych praprzodków dowodzą, że już 1,5 mln lat temu hominidy poruszały się identycznie jak my.

Przede wszystkim były ewidentnie dwunożne – ślady pokazują, że paluch nie był odwiedziony od pozostałych palców, co świadczy o tym, iż praprzodkowie zatracili już małpią zdolność chwytania stopą gałęzi. Ponadto podczas chodu w charakterystyczny, ludzki sposób przenosili ciężar z pięty na paluch. Budowa ich stóp też nie odbiegała od naszej. Po laserowej analizie śladów zastygłych w piasku okazało się, że te hominidy miały podobnie wysklepione podbicie, a ich wielki palec ustawiony był w jednej linii z pozostałymi, mniejszymi palcami.

Badacze porównali te skamieniałe odciski z poprzednim, dużo starszym znaleziskiem tego rodzaju – śladami hominida liczącymi 3,75 mln lat, znalezionymi 30 lat temu w Tanzanii. Należały one do gatunku Australopithecus afarensis, który – jak wykazały analizy – chodził już na dwóch nogach, choć nie całkiem zerwał jeszcze z nadrzewnym trybem życia.

Analizowane obecnie ślady zostały pozostawione najprawdopodobniej przez homo ergaster, gatunek żyjący we wschodniej i południowej Afryce 1,9 – 1,4 mln lat temu. Inna ewentualność jest taka, że należały do przedstawicieli homo erectus (1,8 mln – 300 tys. lat temu).

Były to pierwsze hominidy mające te same proporcje ciała co homo sapiens, choć nieco inne długości kończyn. Naukowcy uważają, że stanowią one szczebel ewolucyjny pośredni między australopitkami a nami.