Lotniskowiec, znany jako "typ 003", jest od 2018 roku budowany w stoczni Jiangnan na północny-wschód od Szanghaju. Fotografie satelitarne wykonane we wtorek 31 maja przez Planet Labs PBC sugerują, że prace nad okrętem są bliskie ukończenia. W kolejnych dniach z powodu zachmurzenia nie udało się zrobić następnych zdjęć, które dostarczyłyby dalszych dowodów na poparcie tej tezy.

Na fotografiach z wtorku widać pokład lotniskowca. Ze zdjęć wynika, że sprzęt znajdujący się wcześniej przy okręcie został usunięty, co może stanowić krok w kierunku zalania suchego doku i zwodowania jednostki. Wcześniejsze fotografie z maja wskazywały, że prace przy budowie trwały.

Czytaj więcej

Chiny wysłały 30 samolotów wojskowych w strefę identyfikacji obrony powietrznej Tajwanu

Według cytowanego przez AP think tanku Center for Strategic and International Studies, rychłe zwodowanie nowego lotniskowca będzie "przełomowym momentem w trwających wysiłkach modernizacyjnych Chin i symbolem rosnącej potęgi militarnej kraju". Zdaniem CSIS, Chiny często łączą osiągnięcie kamieni milowych w dziedzinie wojskowości z istniejącymi świętami i rocznicami, wobec czego istnieje szansa, że lotniskowiec zostanie zwodowany w piątek, gdy przypada 157. rocznica założenia stoczni Jiangnan oraz ogólnokrajowe Święto Smoczych Łodzi.

Chiński resort obrony nie odpowiedział na prośbę AP o komentarz do sprawy. Oficjalnie nie ogłoszono zwodowania lotniskowca. We wtorek państwowa gazeta "Global Times" pisała jednak, że okręt może zostać "wkrótce zwodowany". W artykule przypomniano, że z opublikowanego w kwietniu materiału promocyjnego chińskiej marynarki wojennej, dotyczącego programu budowy lotniskowców, wynikało, iż trzeci chiński lotniskowiec może zostać niebawem oficjalnie ujawniony.

Zdaniem amerykańskiego Departamentu Obrony, nowy chiński lotniskowiec typu 003 osiągnie zdolność operacyjną nie wcześniej niż w 2024 roku.

Czytaj więcej

Wspólne ćwiczenia wojskowe Chin i Rosji. Pekin: Wzmacnianie wzajemnego zaufania

Program budowy lotniskowców stanowi część szerszej modernizacji chińskich sił zbrojnych. Pod względem liczby okrętów Chiny mają największą marynarkę wojenną na świecie. Największą liczbą lotniskowców dysponują Stany Zjednoczone.