Michael Brecht i jego zespół  z Bernstein Center for Computational Neuroscience w Berlinie przeprowadził sekcję głów trzech słoni azjatyckich (Elephas maximus) i pięciu słoni afrykańskich (Loxodonta africana). Wszystkie zwierzęta żyły w ogrodach zoologicznych i padły z przyczyn naturalnych lub zostały uśpione z powodu poważnych problemów zdrowotnych.

Sekcja była wyjątkowo skomplikowana, ponieważ głowa słonia waży prawie 600 kg i jej preparowanie wymaga specjalistycznego sprzętu.

Czytaj więcej

Sri Lanka. Plastik dziesiątkuje dzikie słonie

Naukowcy chcieli przyjrzeć się bliżej zwojom nerwu trójdzielnego, wiązkom zakończeń nerwowych w trąbie i pysku słonia. Każdy słoń ma je dwie. Są stosunkowo duże - ważą około 50 g, dla porównania siatkówka ludzkiego oka waży zaledwie 0,3 g.

W głównym nerwie wychodzącym ze zwoju trójdzielnego naukowcy doliczyli się 400 tys. neuronów.

To znacznie więcej, niż się spodziewali i tylko nieco mniej niż liczba neuronów, które znaleźli w nerwie wzrokowym słonia. Nerwy wzrokowe zwykle mają więcej neuronów niż nerwy związane z dotykiem, ponieważ układ wzrokowy jest zazwyczaj znacznie bardziej skomplikowany.

Zespół odkrył również, że nerw w trąbie związany z dotykiem był trzy razy grubszy niż nerw wzrokowy prowadzący do oka słonia. Grubość nerwu wskazuje na to, ile informacji mogą przenosić neurony i jak precyzyjny może być system dotykowy trąby.

Czytaj więcej

Stado wędrujących słoni powoli wraca do domu

- Dla słonia trąba jest jak bardzo czuła ręka - mówi szef zespołu badawczego Michael Brecht.

Autopromocja
SZKOLENIE

Pozyskiwanie sponsorów przez instytucje nauki, kultury i sportu

WEŹ UDZIAŁ

Trąby tych zwierząt składają się z 40 tysięcy mięśni (człowiek ma ich w sumie niewiele ponad 600). Zwierzę potrafi nią wyczuwać wielkość przedmiotu, jego kształt i temperaturę, może nią podnieść źdźbło trawy, jak i złamać potężną gałąź. Służy do picia, powitań i okazywania czułości  młodym. Szacuje się, że słoniątko uczy się precyzyjnego używania trąby przez co najmniej 3 pierwsze lata życia.

Przeprowadzone badania, choć będą kontynuowane, już teraz wydają się wskazywać, że słoniowa trąba może być najbardziej wrażliwą częścią ciała w świecie zwierząt.